Daniel Tammet – Embracing the Wide Sky: A Tour Across the Horizons of the Human Mind
London: Hodder & Stoughton (2009)

“De vreemheid van een geest”

Wat zou u denken als u erachter kwam dat iemand erin is geslaagd om de eerste 22.514 decimalen van het getal Pi uit zijn hoofd te leren? Waarschijnlijk zou u eerst ongelovig zijn (dat was ik ook), en daarna van uw stoel vallen (auw!). Daarna zou u zich verwonderen over de vreemdheid en wonderbaarlijkheid van een geest die daartoe in staat is- bovennatuurlijk zou u het bijna vinden. Maar volgens Daniel Tammet, degene die deze enorme getallenreeks uiteindelijk foutloos heeft weten op te zeggen, is er van niets bovennatuurlijks sprake. Bijzonder is het, dat wel. Maar niet meer dan dat. Volgens Tammet zijn bijzondere gaven als die van hem (en die van Newton, Einstein en John Nash – de schitterende rol van Russell Crowe in A Beautiful Mind) in feite helemaal niet vreemd, maar een bijproduct van dezelfde processen als die zich in uw en mijn geest afspelen.

Zoals de nu dertig-jarige Engelsman Daniel Tammet heeft beschreven in zijn zeer bijzondere autobiografie Born on a Blue Day, is hij opgegroeid met het syndroom van Asperger, een relatief milde vorm van autisme (denk aan het personage van Dustin Hoffman in de film Rain Man). Hij is er echter in geslaagd op een zeer positieve manier met zijn gebreken om te gaan. Hij heeft nu een vriend, een baan, en reist de hele wereld rond om nieuwe informatie over autisme en het syndroom van Asperger met het publiek te delen.

In zijn nieuwe boek, Embracing the Wide Sky: A Tour Across the Horizons of the Human Mind, doet hij hetzelfde. Het boek gaat over het doen en laten van de geest (zowel de ‘bijzondere’ als de ‘normale’), en combineert de laatste hersenwetenschappelijke inzichten met Tammet’s persoonlijke gedachten, wat een treffende combinatie oplevert. Hij schenkt daarbij op een toegankelijke manier aandacht aan diverse onderwerpen. Bijvoorbeeld het stereotype van de autist (als gevolg van Rain Man), de waarde van mediteren, diverse trucjes om uw geest zelf beter te begrijpen en gebruiken (als u iets onder invloed leert, zorg dan dat u ook onder invloed bent als u het zich weer moet herinneren), taal (wist u dat 21% van Shakespeare’s MacBeth uit slechts negen woorden bestaat), Wikipedia, statistiek (de kans dat u door de bliksem wordt geraakt is zeven keer groter dan die om de loterij te winnen), de voordelen van een wiskundige denkwijze (hoe u een nieuwe gast kwijt kunt in een hotel met een oneindig aantal kamers, met een oneindig aantal gasten), en de toekomst van de menselijke geest (worden we cyborgs -deels mens, deels machine-?).

Voor een ieder die zich toch al verwonderde over de vreemdheid van onze geest, hier is een boek dat onze geest, door hem te naturaliseren, bijna nóg wonderbaarlijk weet te maken.

(In gewijzigde vorm eerder verschenen in: Ons Utrecht, 41e jaargang, #15, woensdag 8 april)

Reacties